Josef Newgarden d’IndyCar échangerait le titre pour la victoire de l’Indy 500

Par JIM VERTUNO

Josef Newgarden a déjà remporté deux championnats de la série IndyCar et se dirige vers la saison 2020 à la poursuite de rares couronnes consécutives, ce qui ne s’est pas produit depuis près d’une décennie.

Pourtant, il abandonnerait un troisième titre cette saison pour remporter l’Indianapolis 500.

“Sans aucun doute”, a déclaré Newgarden lundi alors qu’IndyCar se réunissait pour deux jours d’essais sur le Circuit des Amériques avant l’ouverture de la saison du 15 mars à Saint-Pétersbourg, en Floride.

“Tout le monde sait que c’est la chose la plus difficile à gagner”, a-t-il déclaré. «Je suis cependant venu à la paix avec Indianapolis Motor Speedway. Cet endroit ne vous doit rien. Je ne pense pas que le nombre de courses que vous avez gagnées importe peu. Peu importe la vitesse à laquelle vous êtes ce mois de mai. Peu importe le nombre de championnats que vous avez gagnés. Il ne vous doit rien.

«C’est l’un de ces endroits délicats où parfois cela ne fonctionne pas pour personne, et parfois cela fonctionne quatre fois pour une personne», a déclaré Newgarden.

Le pilote du Team Penske, âgé de 29 ans, a démarré l’Indy 500 à huit reprises, avec une troisième place en 2016, son seul temps sur le podium. Il était 19e là-bas en 2017 lorsqu’il a remporté son premier championnat de la saison et quatrième la saison dernière.

«Je suis à l’aise avec le fait que je ne gagnerai peut-être jamais cette course. Là encore, je pourrais gagner cinq années de suite », a déclaré Newgarden. «Je ne suis pas encore obsédé par ça. .. Cet endroit vous choisit un jour. “

Le pilote de Penske, Simon Pagenaud, a été choisi la saison dernière. Le Français a remporté le championnat 2016 et a remporté sa première victoire en Indy 500 l’année dernière, qu’il a qualifié de moment qui a changé sa vie.

Depuis sa victoire, Pagenaud a été fait chevalier par son pays et est devenu une réponse à une question sur la version française de «Jeopardy».

“C’est une course incroyable qui fait plus que de la course, j’ai gagné la reconnaissance de mon pays”, a déclaré Pagenaud. «Une grande partie de la pression que je me suis exercée a disparu. Je me sens plus concentré, plus motivé, mais aussi plus détendu. Je pense que je serai aussi une meilleure personne et un meilleur conducteur. »

La saison 2020 promet toutes sortes de changements, des cockpits aux coulisses.

Les pilotes devront s’adapter au nouvel écran aérodynamique conçu pour protéger leur tête des débris. Seule une poignée de pilotes ont pu le tester jusqu’à présent, mais cela changera cette semaine quand ils auront tous l’occasion de l’utiliser dans ce qui devrait être deux jours de sessions de tests humides à Austin.

IndyCar travaille à l’amélioration de la sécurité du poste de pilotage depuis 2011, lorsque Dan Wheldon est décédé des suites d’une blessure à la tête subie lorsque sa voiture est entrée dans une clôture à Las Vegas. Le cockpit ouvert a laissé la tête de Wheldon vulnérable si la voiture heurtait l’escrime. Quatre ans plus tard, Justin Wilson a été tué lorsqu’un morceau de débris a frappé son casque lors d’une course de 2015 à Pocono.

“Je ne l’ai même pas conduit et je suis à l’aise”, a déclaré Graham Rahal. «Est-ce que ça a l’air différent? Sûr. Les gens ne l’ont pas vu sur un IndyCar comme celui-ci, mais cela fait partie de l’évolution de la vie. Ce sera agréable d’avoir ce confort. J’attends ça avec impatience. ”

L’homme d’affaires milliardaire Roger Penske est désormais propriétaire de la série et le leader des équipes qui ont remporté 18 Indianapolis 500 se retirera du stand cette saison. Il regardera les courses depuis une suite de luxe avec des scanners pour écouter toute la communication de l’équipe.

Les pilotes étaient universels dans leur éloge de la prise de contrôle de Penske, qu’ils conduisent pour «The Captain» ou non.

“Le fait que quelqu’un ait une telle histoire dans le sport et ait non seulement les connaissances et la capacité de l’améliorer, mais aussi la passion de l’améliorer, est très cool”, a déclaré Alexander Rossi d’Andretti Autosport, vainqueur de l’Indy 500 2016. «Je ne pouvais pas penser à une meilleure personne ou à un meilleur groupe pour reprendre l’héritage.»

Le peloton des pilotes 2020 comprendra plusieurs personnes qui obtiendront leur premier tir à plein temps sur IndyCar, y compris la gamme Arrow McLaren de Patricio O’Ward et Oliver Askew, les deux derniers champions d’Indy Lights. La saison dernière a vu une brillante bataille de recrues entre Colton Herta, Felix Rosenqvist et Santino Ferrucci.

Herta a remporté deux fois avec Harding Steinbrenner Racing et est devenu le plus jeune vainqueur d’ IndyCar à 18 ans avec sa victoire à Austin. Rosenqvist a remporté le titre de recrue de l’année avec une saison plus régulière chez Chip Ganassi Racing.

On attendra plus de Herta en 2020, surtout maintenant que Harden Steinbrenner a fusionné sous le parapluie de course Andretti et courra sous le nom d’Andretti Harding Steinbrenner.

“L’année dernière, nous étions la petite équipe qui pouvait”, a déclaré le propriétaire de l’équipe, George Steinbrenner IV. «En étant intégrés dans une équipe puissante, nous devons nous sentir comme une équipe puissante. Nous devons participer à chaque course comme si nous pouvions gagner. »

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Le pilote IndyCar Josef Newgarden pose pour des photos lors de la journée des médias IndyCar, lundi 10 février 2020, à Austin, Texas. (Photo AP / Eric Gay)

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